北原泰二

今日はちょっと長い話です。

昨日中継予定だったロッテ対西武が中止になったので、
『最強世代1988』(講談社)でお世話になった寺崎さんと一緒に、
埼玉県川口市の中華料理店・龍門に行ってきました。

kitahara.JPG

ここのオーナー・北原泰二くんは、
僕より1歳若い。つまり後輩。
こどものころ、家が近所で、
幼稚園も小学校も中学校も同じ。
中学の野球部では一緒に川口市の大会で優勝して、
埼玉県大会に出場したりもしました。

まあ、そういう関係なので、
泰二(たいじ)と呼び捨てにしちゃいますが、
泰二は特別なヤツで。

中学入学時で175cm以上ありました。
僕の記憶では177cm。
投げれば、軟式でも130キロを軽く超え、
打てば、軽く120mぐらい飛ばしてました。

化け物ですね。

当然、泰二が将来プロに進むことは誰も疑いませんでした。

そのころ、僕たちの小学校の大先輩、
齋藤雅樹さん(現・巨人コーチ)がプロ入りしたんですが、
地元では、泰二も齋藤さんのようにプロになるんだろう、
と、みんなが信じていました。

泰二は中学卒業後、川口工に進み、
その後、ドラフト6位で西武に入団。

「え? なんで6位?」

ほかにもプロに進んだ選手を何人も知っていますが、
泰二の指名順位は僕には納得できなかったですねー。

で、そんな泰二。
プロで成功した、とはいえません。

187cmという恵まれた体格の本格派だったのが、
プロ入り後、サイドスローに転向。
すぐにイースタン・リーグで防御率1位と活躍、
21歳のプロ3年目には一軍デビュー。
秋山、清原、デストラーデの時代です。
西武の黄金時代。
投手王国と呼ばれていた時代。
大抜擢でした。

でも、チーム内の競争は激しすぎました。
レベルも高すぎました。
それ以上に、泰二自身が甘かったのかもしれません。

「もっとやらなきゃいけなかった」
と漏らしていました。

「成功している人はめちゃめちゃ練習してるんですよ」
と。

「僕は遊んじゃいましたから」

本当にだらしないほど遊んだとは思いません。
でも、もっとやれた、ということでしょうね。

ヤクルトに移籍して、野村監督に期待されて、
先発候補とまで言われたんですが、
今度は肩を痛めてアウト。
その後、打力を買われて内野手に転向したものの、
この転向は遅すぎました。

去年、小関竜也さんと話していたとき、
「北原さん、覚えてますよ。ピッチャーなのに、
めちゃめちゃいいスイングしてましたよ。
なんで野手にならないんだろうって思いましたもん」

成功しなかった理由は「自分が甘かった」

でも、当時のヤクルトのいろいろな人から聞きました。
成功しなかったのは実力だけじゃあない。
チームの方針とかもあるわけです。
つらかったと思います。

そうやって悔しい思いをしてユニホームを脱ぐ選手はたくさんいます。
泰二もその一人だったわけです。

泰二は引退後、
飲食店を経営して、
路線バスの運転手をして、
そして昨秋、念願だった中華料理店をオープンしました。

それが『龍門』です。

「それっぽい名前ですけど、中華だからじゃなくて、
長男坊と次男坊の名前から一文字ずつ取ったんですよ」

そっかぁ。
中学時代なんかは「ワル」っぽいイメージさえあったけど、
優しい父親になったんだなぁ。

そんな話をしながら注文した料理が出てくるわけですが、
これが本当に美味いんですよ。
「泰二がシェフじゃなくて良かった。美味いよ。」

「でしょ! 料理長はちゃんとしてますから。」

泰二は店を始める前に、中国に行って来たそうです。
本場の味をしっかり調べてきたそうです。
言葉も通じないのに、シェフを連れてこようとしたそうです。

「いつからそんなに行動的になった?」

「プロ、やめてからですね」

「だよなー。そのぐらいの気持ちで野球やってたら、
違ってたはずだよなー」

「後悔してんだからさー。
そんなに後悔させないでよ。」

そんなやり取り。

本音だろうなぁ。
泰二は早熟すぎたから、
中学時代だって真剣にやってるようには見えなかったし。

軽くやったって誰にも負けなかったから仕方ないけど、
やっぱり悔やまれる。

僕が悔しく思うぐらいだから、
本人が一番悔しいよなぁ。

「でもな、どの道、もう40だろ?
成功してたって、引退してるよ、きっと。
そう考えたら、こうやって店を持って、
リトルリーグで野球に関わって、
今とこれからは幸せだろ」

って少しだけ先輩ぶってしまいました。

いま、泰二はリトルリーグで野球も教えてます。
こういう指導者なら、こどもは野球を嫌いにならない。
こどもの芽を摘まない。
もっともっと野球好きのこどもが増える。
才能だけでやってた昔の姿とは違う、
大人になった泰二を見て、すごく嬉しかったです。

そして、龍門。
高級店ではないけど、
野球選手や芸能人が来るのも不思議はない。
泰二を慕ってくるのはもちろんだけど、
味、料金、サービス…
どれをとってもバッチリです。
いまの僕の家からは少し遠いけど、
何度も行くことになると思います。

昨日はめちゃめちゃ幸せな夜を過ごさせてもらいました。

泰二、ありがとう。

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